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Edgar Degas, Petite danseuse de 14 ans, 1921-1931, bronze, tulle, satin, bois, Musée d’Orsay, Paris.
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Rat de l’opéra ou rat d’égout ?

Où l’on rencontre une danseuse qui cache son jeu.

Pour l’exposition Impressionniste de 1881, Degas présente une sculpture en cire. Mais cette statuette de près d’un mètre intitulée Petite danseuse de 14 ans provoque un scandale retentissant. Comment cette jeune fille en tutu a-t-elle pu choquer le public de cette fin de XIXe siècle ?

On lui reproche tout d’abord d’être trop réaliste. En utilisant la cire colorée, Degas obtient une matière qui ressemble beaucoup à la peau humaine. Mais il pousse plus loin encore la recherche de vérité : il l’habille d’un tutu et de véritables chaussons de danse, lui accroche un ruban de satin et surtout… il utilise de vrais cheveux pour faire sa coiffure !

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Ambroise Vollard(1868 - 1939), Gauthier(19è siècle) Photo d'une sculpture en cire de Degas : Petite danseuse de 14 ans (RF2137)
RMN-Grand Palais (musée d'Orsay) / Franck Raux

Pour toutes ces raisons, il se fait traiter de taxidermiste. Et le mot n’est pas choisi au hasard, car ce que cet artisan empaille, ce sont des animaux…Le voilà le vrai reproche : La Petite danseuse de Degas a l’air d’un animal ! « Elle avance avec une bestiale effronterie son visage, ou plutôt son petit museau » écrit un critique de l’époque. D’autres la comparent même à un singe !

Comme beaucoup de ses contemporains, Degas croit aux théories pseudoscientifiques qui associent les traits du visage et le caractère. Selon cette croyance : si une jeune fille a l’air d’un animal, c’est qu’elle en est un !

Et nous tombons ici sur le nœud du problème. Les petits rats de l’Opéra étaient connues pour vendre leurs charmes…Comme un animal, La Petite danseuse de 14 ans n’aurait donc aucune moralité. D’où la tête de singe !

 

 

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Anecdote exclusive rédigée en collaboration avec Artips

" Dansez, sinon nous sommes perdus "

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Vitrine Degas,autour de la petite danseuse de 14 ans
RMN-Grand Palais (musée d'Orsay) / René-Gabriel Ojéda
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Ambroise Vollard(1868 - 1939), Gauthier(19è siècle) Photo d'une sculpture en cire de Degas : Petite danseuse de 14 ans (RF2137)
RMN-Grand Palais (musée d'Orsay) / Franck Raux